Philornis downsi y su camino hacia las Galápagos  

Una de las amenazas a la biodiversidad terrestre en la islas Galápagos son las especies introducidas. Estas especies causan cambios en la estructura de las poblaciones nativas llevando a una disminución de la biodiversidad. Esto se aplica también a insectos invasores. Hasta el 2006, los insectos introducidos no intencionalmente constituían el 23% del total de insectos en las islas (Causton et al., 2006). Una de estas especies es la mosca Philornis downsi, (Diptera: Muscidae). Esta mosca parasitaria fue descrita por primera vez en las Galápagos en 1964, afectando a aves de museos, y en 1997 se encontró por primera vez en aves en tierra firme. En la actualidad se conoce que afecta a 20 especies de 13 familias de aves en su rango nativo (Brasil, Argentina y Trinidad y Tobago) y a 17 especies de 5 familias en las Galápagos, incluyendo a los pinzones de Darwin.

Esta mosca deposita sus huevos en nidos activos (que albergan huevos o polluelos) de aves. Sus larvas se alimentan parcialmente de sangre y son de parasitismo libre (no requieren otro organismo (hospedero) para desarrollarse). Larvas de primer estadío se alimentan en las fosas nasales de polluelos mientras que larvas de segundo y tercer estadío se alimentan “raspando” la piel y tomando el suero y sangre resultantes.

Pupa de P. downsi en nidos analizados en Cerro Blanco
Pupa de P. downsi en nidos analizados en Cerro Blanco

El origen geográfico de P. downsi en las Galápagos es incierto. Una hipótesis dice que proviene de Ecuador continental, principalmente de Guayaquil ya que esta ciudad es -y era desde entonces- una de las principales fuentes de comercio y turismo hacia las Islas Galápagos. Sin embargo, hasta este año no han existido registros reportando esta especie en el país. Se puede argumentar también que pudo provenir de Trinidad y Tobago o Argentina, en donde P. downsi es una especia nativa que pudo llegar al Ecuador a través del intercambio comercial. Así, el estudio de (Bulgarella et al., 2015) muestra evidencia que podría soportar la hipótesis de Ecuador como origen geográfico de esta mosca, al reportar por primera vez P. downsi en el país. Esta especie fue encontrada en el bosque protector Cerro Blanco y en la Reserva Ecológica Loma Alta, las dos ubicadas a 15 y 90 km respectivamente de la ciudad de Guayaquil. Indicios que corroboran esta hipótesis son la presencia de análisis filogenéticos que mostraron alta similitud (99.4%) de P. downsi colectadas en Ecuador con especímenes colectados en Galápagos. Estos resultados, entonces, podrían ser evidencia que señalan al Ecuador continental como origen geográfico de P. downsi.

Philornis downsi
Vista lateral de Philornis downsi macho y adulto

Pero, ¿cómo llegaron allá? El transporte e ingreso de especímenes adultos en barco o aviones ha sido reportado para otras especies de insectos que han llegado a las Galápagos desde el continente. Para el caso de larvas y pupas, éstas pudieron ser transportadas en material proveniente de nidos. Se desestimó el ingreso de P. downsi mediante palomas (Columbiformes) y aves de corral, pues aún cuando este método es la principal forma de ingreso de parásitos y patógenos aviares a las islas, P. downsi no infecta a pollos o palomas. En este estudio también se añadieron dos nuevos registros de aves hospederas. Éstas fueron Lepidocolaptes Souleyettu y Cacicus fasciatus. Estas aves se encuentran en Centro América y en la parte norte de Sur América.

Normalmente, ciertas larvas de insectos se encuentran parasitadas por otros insectos y P. downsi no es la excepción. Estas moscas están parasitadas por avispas parasitoides del genero Brachymeria (Hymenoptera: Chalcididae). Estas avispas depositan sus huevos en larvas de insectos (principalmente Lepidoptera y Muscidae) y avispas adultas emergen de las pupas parasitadas. En las Galápagos, B. podagrica ha sido reportada en P. downsi pero en Ecuador la identificación morfológica solo ha llegado a nivel de género, además que su rol en esas zonas no está establecido.

 Referencias

Bulgarella, M., Quiroga, M. A., Brito vera, G. A., Dregni, J. S., Cunninghame, F., Mosquera Munoz, D. A., . . . Heimpel, G. E. (2015). Philornis downsi (Diptera: Muscidae), an Avian Nest Parasite Invasive to the Galapagos Islands, in Mainland Ecuador. Annals of the Entomological Society of America, 108(3), 242-250. doi: 10.1093/aesa/sav026

Causton, C. E., Peck, S. B., Sinclair, B. J., Roque-Albelo, L., Hodgson, C. J., & Landry, B. (2006). Alien Insects: Threats and Implications for Conservation of Galapagos Islands. Annals of the Entomological Society of America, 99(1), 121-143.

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