Biologia “hazlo tu mismo” y el regreso de la ciencia a la gente

En el 2012, mientras vivía en Middletown, CT, paseaba con mi hermana y mi cuñado con mi nuevo Kindle Fire. Una de las primeras suscripciones que añadí fue de la revista The Scientist. En uno de sus números contenía el articulo titulado “The Do-It-Yourself Revolution“.  Fue la primera vez que estuve expuesto a ideas que, al menos para mi, solo se veía en científicos locos en historias de ciencia ficción y películas. La oportunidad de hacer ciencia a nivel de biología molecular o biología sintética fuera del laboratorio era increíble. Científicos amateurs haciendo experimentos con equipos que ellos mismo construían o “hackeaban” de modelos mas costosos en lugares como garajes y salones comunales me estaban destruyendo los paradigmas construidos en mis años del universidad y abrían nuevas posibilidades, el DIYbio.

Falta de recursos y elitismo en universidades

En mis años universitarios, mi curso y en general el programa se enfrentaba a varios obstáculos. Uno de ellos era la falta de equipos para hacer practicas de laboratorio. Recuerdo que las practicas de biología molecular consistían en que alguno de los tesistas que trabajaban en el laboratorio preparen el master mix para la PCR, ensamble y coloque en el termociclador, mientras 15 – 18 alumnos metidos en un cuarto diminuto tratamos de observar que hizo. Eso hacia que las practicas sean inútiles. Lo único que sacábamos de eso era una idea visual. Al final, los equipos y el laboratorio tenían un aire místico e inalcanzable.

Esto era entendible hasta cierto punto debido a los costos que tienen estos equipos, pero en mi mente era inaceptable. De esa forma no puedes enseñar ciencia. La forma de aprender es haciendo, ensuciándose las manos. Otra de las cosas que deteste, era el elitismo que existía en ciertos laboratorios. Cuando llego la hora de empezar mi tesis de pregrado, mi supervisora y yo planeábamos realizar un proyecto que contenía una parte de biología molecular. Para ello y debido que el área en el que estaba realizando la tesis no poseía su propio laboratorio, se requería que el laboratorio de biotecnología humana nos “preste” sus equipos. Para usar esto, necesitaba 3 meses si mal no recuerdo como requisito para realizar una simple PCR. Desistimos de la parte molecular y en mi mente nuevamente esto era inaceptable, aparte que el aire de que “es mi laboratorio y nadie me entra” me parecía despreciable.

Mientras leía el articulo en The Scientist, estos recuerdos se me venían a la cabeza. Este movimiento podría ser una parte de la solución a la falta de recursos e inaccesibilidad.

Laboratorios comunales y ciencia ciudadana

El concepto de laboratorios comunales es simple: proveer de espacios y equipos para que aficionados, artistas, profesionales realicen y/o colaboren en proyectos de ciencia. Estos laboratorios han sido implementados por académicos usando artefactos usados, equipos modificados, o sus propias invenciones (de esta forma bajando el capital inicial). De esta manera, gente que no esta involucrada o relacionada con universidades o centros de investigación pueden aprender y realizar ciencia, esto llamamos ciencia ciudadana. En que proyectos están involucrados? esto depende de cada laboratorio pero comúnmente se puede encontrar proyectos de biología molecular, biología sintética, desarrollo de equipos de laboratorio baratos y accesibles, robótica, 3D printing, ciencia ciudadana y divulgación científica.

Como se financian espacios así? Varios espacios han logrado consolidarse mediante crownfunding. También usan la modalidad de membresía en el cual los que deseen participar pagaran una cantidad mensual o anual para usar el laboratorio. Varios laboratorios comunales se han establecido alrededor del mundo. Ejemplos como Biocurios, BiologiK, Lodon BioHackSpace, Madlab. GenSpace entre otros. Mientras vivía en Salford, UK tuve la oportunidad de tomar un curso de Arduino en el MadLab en Manchester. Mientras estuvo ahí averigüé que proyectos tenían en biología. Uno de ellos era “diagnostico de comida”, en el cual consistía en tomar productos cárnicos y mediante PCR se analizaba si en este caso, las salchichas que decían que lo que tenían era verdad. Simples proyectos como este pueden hacer que la gente tenga una mejor idea de lo que come y que ciencia puede hacerse en cualquier lado. Este fenómeno ha tenido tanta aceptación que colegios y escuelas se ayudan en los laboratorios comunitarios para realizar practicas de laboratorio y obtener supervisión en sus programas de ciencia.Universidades usan equipos desarrollados con este concepto para sus laboratorios de docencia e investigación.

OpenPCR_Mac
Uno de los productos del “biohacking”: Termociclador que cuesta 600  dólares (normalmente su precio empieza en 6000) y lo armas tu mismo. Tomado de: openpcr.org

En el caso de la UTN en donde trabajo, los estudiantes de biotecnología y el resto de carreras con afines a la biología no poseen laboratorios de biología molecular. Por esta razón, lo antes expuesto se presenta como una alternativa viable a la falta de recursos para implementar laboratorios. En la UTN, se tiene un solo laboratorio de biología molecular gracias a convenios con otros países, sin embargo, no son para docencia y mucho menos de investigación. Por que no se inicia un laboratorio de código abierto en la universidad? La respuesta es desconocimiento y paradigmas como: “mientras mas caro, es mejor”. En un mundo en crisis financiera global, en donde menos dinero se destina a investigación, DIYbio es una valiosa oportunidad para que la ciencia regrese al pueblo. De esta manera, descentralizar la generación de conocimiento y dar oportunidad a que nuevas ideas se generen.

Bibliografía

AKST, J. 2013. The rebirth of DIYbio. The Scientist. http://www.the-scientist.com/?articles.view/articleNo/34457/title/The-Rebirth-of-DIYbio/

BIBA, E. 2011. Genome at Home: Biohackers Build Their Own Labs. WIRED. http://www.wired.com/2011/08/mf_diylab/all/

NEIFER, A. 2015. Biohackers Are Implanting LED Lights Under Their Skin. Motherboard.http://motherboard.vice.com/read/biohackers-are-implanting-led-lights-under-their-skin

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